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'Steve', tu nuevo fenómeno favorito que parece una aurora boreal (pero no lo es)

aurora boreal steveeltiempohoy.es

En la era de internet, muchos proyectos científicos ganan importantes 'sprints' gracias a la colaboración ciudadana, y en los que tienen que ver con nuestro cielo es donde más aportaciones hay desde la fotografía y la observación 'amateur'. Un buen ejemplo es el reciente descubrimiento de 'Steve', un fenómeno que, aunque poco tiene que ver con las auroras boreales o australes, fue hallada después de que un científico analizara las imágenes compartidas del fenómeno en una página de Facebook que se dedica a enviar fotografías de estos espectáculos de luces. Las imágenes venían de partes tan dispares del mundo como Canadá, Estados Unidos, Reino Unido o Nueva Zelanda.

*Imagen cedida por Vanexus Photography
Al principio se pensaba que 'Steve', un halo de luz púrpura y forma curva que cruza el cielo, era en realidad lo que se conoce como un arco de protones, pero el científico Eric Donovan, de la Universidad de Calgary (Canadá) no estaba nada de acuerdo. Sabía que las auroras de protones no eran visibles, y esta, sí.
Se puso a investigar. La primera conclusión a la que llegó es que podía ser una corriente caliente de gas con un flujo rápido. La Agencia Espacial Europea (ESA) decidió echarle un cable para indagar algo más, mandando al espacio instrumentos para medir este fenómeno a 300 kilómetros sobre la Tierra. Se descubrió que la temperatura del aire en el gas era extremadamente alta: en el interior de 'Steve' había 3.000 grados más que fuera del flujo. Además, el gas iba muy rápido, tal y como Donovan había pensado: a 6 kilómetros por segundo, es decir, 600 veces más rápido que el aire de su entorno.
auroras
*Imagen cedida por Vanexus Photography
¿Es una aurora como tal?
Hasta el momento, estos son los únicos datos que sabemos de 'Steve', pero los científicos dudan sobre si realmente se trata de una aurora. Para que así fuera, esta tendría que proceder de la interacción de las partículas del sol con el campo magnético de la Tierra, algo que no ocurre con este fenómeno.
¿Por qué se llama 'Steve'?
Los medios apuntan a que el nombre fue puesto por el propio Donovan por una película de animación del 2006, 'Over the Hedge'. Al parecer, 'Steve' en la película era el nombre que los personajes ponían a una criatura que no habían visto antes. Como nuestro 'Steve'. 
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*Imagen cedida por Vanexus Photography